Публика была в смятении. Пожаловав на торжественный прием в Королевском театре Ковент-Гарден по приглашению Британской академии кино и телевизионных искусств, несколько тысяч фраков и вечерних платьев в один момент неловко заерзали на креслах. Причиной тому стало решение организаторов открыть ежегодную церемонию награждения лучших картин года выступлением британской рок-группы Kasabian. Провинциальные рокеры из Лестера на сцене Королевской лондонской оперы не растерялись, едва не заставив подпевать сидящего в одном из первых рядов Дэвида Бэкхема, но в конечном итоге впечатления от их перформанса оказались смешанными: не покидало ощущение, что кое-кто оказался не в своей тарелке. Покорители стадионов в оперном театре – похожее впечатление сейчас производит и другая достопримечательность Лестера, менеджер местного футбольного клуба Найджел Пирсон.

«Пирсон походит на человека, который постоянно находится в тридцати секундах от того, чтобы сорваться на тебя», – шутит британский футбольный журналист Иан Макинтош. Бывший менеджер Саутгемптона и Халла получил репутацию крепкого парня еще во время выступлений на позиции центрального защитника, не собирается отказываться от этого реноме он и в должности главного тренера Лестер Сити. Громким словам Пирсон предпочитает активные действия, а отпуску в тропических странах – уроки выживания в экстремальных условиях. Немногословный Найджел любит рассказывать историю о том, как однажды в Карпатах он одолел стаю диких собак при помощи одной только трости – настолько же хладнокровно он подходит и к своей работе. И все же когда-то он должен был сорваться.

Последние минуты матча Лестер – Кристал Пэлас, хозяева уступают в счете прямому сопернику в борьбе за выживание в Премьер-лиге, перспективная контратака Лис останавливается усилиями опорника Пэлас Джеймса Макартура. Шотландец в пределах правил отбирает мяч у набравшего приличные обороты Марка Олбрайтона, но из-за жесткого столкновения с соперником вылетает за пределы поля и врезается в явно не ожидавшего подобного контакта Найджела Пирсона. Приземлившись на Макартура, Пирсон, впрочем, не спешит вставать – до того, как четвертый арбитр обратит на него внимание, менеджер Лестера успеет приложить руки к шее ошеломленного шотландца. Даже вмешательство рефери не сразу поможет Макартуру избежать конфронтации с Пирсоном, который будет продолжать пристально всматриваться ему в глаза и удерживать его за футболку и после того, как они поднимутся на ноги. Лестер не сумеет спасти последний в феврале домашний матч, а уже на следующий день большинство авторитетных британских изданий оповестит об увольнении Пирсона.

Пострадавший в этом эпизоде Джеймс Макартур впоследствии призовет не преувеличивать значение произошедшего инцидента, однако менеджер Лестера свою возможность окончательно замять неприятный случай упустит. «Все в порядке, – прокомментирует столкновение Пирсон в послематчевом интервью BBC. – Не волнуйтесь, если мне будет что сказать, я обязательно поделюсь этим. Будьте уверены, я способен постоять за себя». Не рискнув усомниться в последнем утверждении Найджела, эксперты программы Match of the Day признали, что его поведение было достаточно странным, а присутствующий в студии Данни Мерфи вспомнил о том, что во время январского трансферного окна Лестер предпринимал попытку переманить к себе Макартура. Признание же Пирсона во время другого интервью в том, что на агрессивные действия его спровоцировали слова футболиста Кристал Пэлас, превратят эту тему в настоящую находку для желтой прессы.

Уже воскресным вечером достоянием The Sun и Daily Mirror станет куда более интересная информация: Найджел Пирсон уволен. Эту новость со ссылкой на источники внутри клуба впоследствии подтвердят и более надежные издания, но не успеют Kasabian выйти на сцену Ковент-Гарден, как сообщение на официальном сайте Лестера ее опровергнет. В понедельник Пирсон появится на пресс-конференции Лис, посвященной будущей встрече с Арсеналом, и решительно откажется комментировать информацию о своем увольнении. Вместо этого менеджер обрушит шквал критики на экспертов Match of the Day, которых он призовет не делать из мухи слона и иронически назовет их «фонтанами мудрости». Реакция ведущего программы Гари Линекера будет незамедлительной: «Впредь нам нужно быть поосторожней – Пирсон ведь может за себя постоять». Во время же общения со своими читателями в твиттере внимательно следящий за ситуацией в родном клубе Линекер намекнет, что в воскресенье Пирсон действительно был уволен одним из руководителей Лис, но сразу же восстановлен другим.

Найджел Пирсон против Джеймса Макартура

Принцип принятия решений руководством Лестер Сити остается для британской прессы загадкой и на пятом году управления клубом компанией King Power. Очевидно одно: кто бы ни нес за это ответственность, он не боится увольнять менеджеров. Владельцы сети KP (в честь которой, к слову, был переименован и стадион Лис) уволили своего первого менеджера Пауло Соузу спустя четыре месяца сезона 2010/11, не постеснялись они в свое время указать на двери и его преемнику Свену-Йорану Эрикссону, не сумевшему, несмотря на серьезные капиталовложения, вывести команду в Премьер-лигу. Да и сам Пирсон уже один раз покидал Лестер, правда, еще при бывшем владельце клуба Милане Мандариче, после проигранного полуфинала плей-офф Чемпионшипа в 2010 году. Могли ли нынешние руководители Лис разойтись в своих мнениях касательно тренера? Разумеется, ведь отсутствие прозрачности в принятии решений тайской компанией вынуждает делать подобные предположения, а назначение вице-президентом клуба Айавата Раксриаксорна, сына владельца King Power Вичая Сриваддханапрабха, подтверждает информацию Линекера.

Так или иначе, даже если бы матч против Кристал Пэлас оказался для Пирсона последним во главе Лестер Сити, инцидент с Макартуром едва ли стал бы главной причиной его увольнения. В начале декабря менеджер Лис уже ставил под вопрос репутацию клуба задокументированной на видео перепалкой с одним из болельщиков Лестера, во время которой он позволил себе нецензурные выражения и пожелал оппоненту смерти. Пирсон был оштрафован Футбольной Ассоциацией, но попросить прощения у болельщика своей команды наотрез отказался, получив, по его словам, полную поддержку работодателей. На выходных очередное проявление несдержанности менеджера разделило владельцев Лестера во мнениях, но, откровенно говоря, гораздо больше причин волноваться за свою должность Пирсону предоставляет положение его команды в турнирной таблице Премьер-лиги.

После 24-ти туров чемпионата Англии с результатом в 17 пунктов Лисы находятся на последней строчке таблицы, а на протяжении следующего месяца команда обязана сыграть с Арсеналом, Челси и Манчестер Сити. Прошлогодний пример чудесного спасения Сандерленда Густаво Пойетом наверняка воспринимается в Лестере как образец для подражания, оставляет Синим шансы на сохранение прописки в элите и не менее трудный календарь их конкурентов в борьбе за выживание, а также тот факт, что КП Стэдиум еще примет Халл и КПР. Однако очевидно, что проигранный дома принципиальный матч против Кристал Пэлас (при победе Лисы могли приблизиться к Орлам на расстояние трех пунктов!) делает задачу Найджела Пирсона закрепиться в Премьер-лиге крайне сложной.

Найджел Пирсон против болельщика

Именно плохая домашняя форма Лестер Сити во многом ответственна за настолько незавидное положение команды, ведь меньше Лис на домашней арене заработал очков только Халл Сити. Разумеется, в любом случае самым запоминающимся матчем сезона для болельщиков Лестера станет уже легендарная победа над Манчестер Юнайтед, добытая как раз на KП Стэдиум, однако памятной она оказалась и в этом контексте – после издевательства над командой Луи ван Гала подопечные Пирсона не сумели победить в тринадцати играх подряд.

А ведь на самом деле начало сезона складывалось для Лис довольно неплохо: дебютанты Премьер-лиги не только совершили потрясающий камбэк во встрече с Юнайтед (к слову, пока единственный камбэк команды в чемпионате), но и отобрали очки у Эвертона и Арсенала, а на первый тайм матча против Челси на Стамфорд Бридж и вовсе пришлось одно из лучших командных выступлений Лестера в сезоне.

Что же случилось с командой Пирсона потом? Вполне возможно, Лестеру не повезло с календарем: осенний марафон матчей против команд, которые впоследствии оказались конкурентами Синих в борьбе за выживание, на самом деле, испытание не менее серьезное, чем встречи с лидерами. Вероятно и то, что триумф в игре против МЮ помешал коллективу настроиться на противостояния с соперниками поскромнее. Впрочем, куда больше похоже на правду то, что четыре месяца без побед всего лишь обнажили проблемы команды Найджела Пирсона и освидетельствовали неготовность Лис к требованиям высшего английского дивизиона.

Лестер выходил на каждый следующий матч как на последний, – в желании футболистам Сити было не отказать даже в худшие минуты, – однако большинство игр при участии команды складывалось по знакомому сценарию: владение инициативой, несколько упущенных возможностей и индивидуальная ошибка, заканчивающаяся пропущенным мячом. Симпатизирующие Лисам эксперты говорили о невезении, более циничные – об отсутствии необходимого класса. Найджел Пирсон же после каждой следующей неудачи тщательно подбирал слова оправдания, в фирменной манере расставляя акценты затяжными паузами, и все больше напоминал человека, который находится на грани срыва.

Удачная для Лестера рождественская серия Премьер-лиги, во время которой Лисы сыграли вничью с Ливерпулем, обыграли Ньюкасл и Астон Виллу, а также одержали важнейшую победу в Халле, немного поправила положение команды, однако последний матч Синих против Кристал Пэлас обнажил все те же проблемы. В первом тайме Лестер создал достаточно возможностей для взятия ворот соперника, но так и не смог забить, а во второй половине встречи привычно за это поплатился. Разумеется, если бы удар Дэвида Ньюджента в стойку пришелся бы на пару сантиметров ниже, сейчас мы бы обсуждали совсем другую историю, но правда в том, что проблемы Лис с реализацией голевых моментов – никакая не новость. А тот факт, что, потратив почти 20 млн евро на нападающих, Пирсон продолжает делать ставку на Ньюджента, вызывает к нему новые вопросы. Впрочем, куда более важные вопросы по ходу матча Пирсону задал его визави Алан Пардью – и ответить на них он не сумел.

Организованный коллектив под руководством бывшего менеджера Ньюкасла на контрасте со своим соперником местами выглядел образцом надежности и слаженности командных действий, но еще более заметным перевес Кристал Пэлас был в области тактических решений тренера. В самом конце первого тайма Пардью потерял из-за повреждения головы центрального защитника Скотта Данна, лишившись, таким образом, одной из трех возможных замен, но не побоялся пожертвовать в перерыве еще одной – юркого Джордана Матча он поменял на Яя Саного. Именно выход француза, обеспечившего Пэлас физическое присутствие, стал ключевым событием встречи, ведь именно после его стараний лондонцы заработали угловой, после которого победным голом отметился Джо Лэдли. Как постарался повлиять на ход игры Пирсон? Он провел не совсем понятную замену Шлуппа на Олбрайтона, а после этого решил перейти на схему с тремя центральными защитниками. Ни одно из этих решений предсказуемо себя не оправдало.

Эксперименты с тактическим построением 3-5-2, к слову, менеджер Лестера пытался проводить еще в позапрошлом сезоне, начинала по этой схеме его команда и прошлый сезон. В Премьер-лиге, однако, переход на игру с вингбеками он использует только в крайних случаях – догмой Синих остается традиционная 4-4-2. По ходу триумфального сезона в Чемпионшипе Пирсон нашел правильное сочетание игроков, отлично вписывающееся в схему игры с двумя центральными полузащитниками, двумя активными вингерами и парой нападающих, и, по большому счету, так же он продолжает играть в элитном дивизионе. Разумеется, два рекордных подписания в истории клуба, Леонардо Ульоа и Андрей Крамарич, равно как и Эстебан Камбиассо вместе с Марцином Василевски, были призваны усилить стартовый состав Лис, но, по всей видимости, их введение в основу негативно сказалось на слаженности отработанного Пирсоном механизма. И далеко не факт, что к концу сезона они успеют найти необходимое взаимопонимание.

Сегодня Найджел Пирсон выведет свою команду на матч против Арсенала. Жаждущие реабилитироваться перед болельщиками за субботнее поражение в дерби Канониры едва ли подходят на роль команды, которая может помочь Лестеру вернуться на победную стезю. Однако приемлемый результат первого круга и осознание того, что отступать Лисам, по сути, некуда, оставляют подопечным Пирсона возможность зацепиться за жизненно важные очки.

В конце концов, атмосфера лондонского красавца Эмирейтс во многом походит на театральную.